As focas do norte estão prosperando em uma ilha vulcânica ativa no Alasca

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Em uma ilha remota no leste do Mar de Bering, algo peculiar aconteceu. Dezenas de milhares de focas bebês nascem todos os anos na Ilha Bogoslof, um pequeno pedaço de terra nas Ilhas Aleutas do Alasca – que também é a ponta de um vulcão ativo subaquático.

Depois de décadas sendo caçados por seus casacos deliciosos por comerciantes comerciais norte-americanos e russos, a população de focas peludas do norte lutou para se recuperar. Sua espécie, que normalmente habita as águas do Oceano Pacífico da Califórnia ao Japão, foi classificada como “vulnerável” pela União Internacional para Conservação da Natureza por pelo menos duas décadas.

O que torna sua crescente população em um vulcão ativo – que entrou em erupção em 2017 – ainda mais notável.

Os animais foram vistos pela primeira vez na Ilha de Bogoslof por cientistas contemporâneos em 1980. Os animais costumavam usar a ilha rochosa como ponto de encontro temporário, mas nos últimos anos eles começaram a se reproduzir na ilha também.

De acordo com a Associated Press , os biólogos estimaram uma taxa de crescimento anual de pouco mais de 10%, para aproximadamente 28.000 filhotes na ilha em 2015. Mais de 36.000 filhotes devem nascer na ilha este ano.

A ‘ressurreição’ das focas em outra ilha subantártica, a Ilha South Georgia.

A população de focas-marinhas do norte da Califórnia é estimada em cerca de 14.000, enquanto um número desconhecido vive em águas russas.

Embora a ilha não seja um local totalmente incomum para as focas do norte habitarem, os cientistas não sabem por que essas focas estão fazendo da volátil ilha do vulcão seu novo lar, em vez de outras ilhas desabitadas das Aleutas.

A Ilha Bogoslof – também conhecida por seus nomes indígenas, incluindo Agashagok, Tanaxsidaagux e Agasaagux – é a ponta de um vulcão quase subaquático e tem apenas cerca de 800 metros quadrados de área. O centro da ilha abriga um campo de fumarolas – aberturas que expelem gás quente – que rugem “como motores a jato”, potes de lama fervente e gêiseres quentes que se espalham por vários metros de altura, de acordo com o geofísico Chris Waythomas.

As últimas erupções do vulcão foram em 2016 e 2017, que deixaram a ilha coberta de pedras, escombros e matou toda a sua vegetação.

“A superfície é coberta por esses grandes blocos balísticos, alguns com até 10 metros [33 pés] de comprimento, que explodiram para fora da ventilação”, disse Waythomas. “Eles sujam a superfície. É muito selvagem. ”

A Ilha Bogoslof existe desde pelo menos a década de 1760, quando um casal de russos a observou em uma viagem à América do Norte. Décadas depois, as pessoas que moravam nas ilhas próximas notaram uma “névoa persistente” pairando sobre ela. Um homem aleúte tentou chegar à ilha para caçar leões-marinhos, apenas para retornar “com o maior terror e espanto” após descobrir que as águas ao redor estavam literalmente fervendo.

Então, por que as focas do norte estão escolhendo dar à luz nesta ilha de vulcão selvagem? Os cientistas estão perplexos.

Tom Gelatt, um biólogo pesqueiro da Administração Oceânica e Atmosférica Nacional, levantou a hipótese de que uma das razões por trás da densa população de focas do norte na ilha é a conveniência. As focas vêm para caçar em águas profundas próximas, que são abundantes em lulas e peixes língua lisa – ambos alimentos favoritos. Isso permite às mães que amamentam desmamar filhotes maiores mais rápido do que as focas que vivem em ilhas mais distantes.

Bogoslof também está muito mais perto de suas áreas de alimentação de inverno ao sul das Aleutas, reduzindo o risco de novos filhotes sofrerem durante as tempestades do Mar de Bering para chegar ao local.

Fumarola fervente

Observatório do Vulcão do AlascaBogoslof é coberto por uma fumarola fervente, que são aberturas na terra que emitem gás.

Mas as focas podem estar se expondo a um risco maior, pois há sinais de que estão atraindo predadores indesejados para as águas ao redor de Bogoslof.

“Naquele primeiro verão, vimos muitos filhotes na praia aprendendo a nadar”, disse Waythomas . “Ao mesmo tempo, vimos baleias assassinas na área ensinando seus filhotes a caçar.”

Os cientistas acreditam que vários fatores contribuíram para a luta das focas do norte para se recuperar, mesmo após o fim do comércio de peles. Hoje, esses animais ainda lutam com doenças, baleias assassinas, mudanças ambientais e frotas de pesca comercial enquanto caçam alimentos.

A mudança climática, em particular, pode destruir sua nova casa de uma só vez.

“Algumas grandes tempestades podem remover grande parte da ilha”, disse Waythomas. “Não sabemos quanto tempo vai ficar assim.”

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